The Upstairs Lounge

6/21/16
The Upstairs Lounge

June 24, 1973:
What is the proper way to begin a tragedy?
An arsonist set fire to the Upstairs Lounge, a New Orleans’ gay night club on the corner of Chartres and Iberville in the historic French Quarter. It was the early 70’s. The Stonewall riots had already transpired but for the most part they had passed New Orleans by and the LGBT community was still largely hidden. An arsonist threw a molotov cocktail up the stairs towards the entrance of the bar, and then barred the door. It was a hot, humid night in June and people had gathered inside for music, dancing, and laughter. They gathered in a place that was like every other place in the gay community, a hole in the wall made holy by those it bestowed comfort and safety upon. Inside the dark surroundings, you could hold the hand of the one you loved without threat that it might arouse the anger of the heterosexual public and get you killed. You could share the sweetness of a first kiss with nothing more troubling than the butterflies in your stomach.

June 24, 1973.
What is the proper way to begin a tragedy?
The music played. The people danced. Laughter filled the room. It was a hot and humid night in June as an arsonist set fire to the Upstairs lounge and then barred the door. The fire tongued its way onto the dance floor and harshly illuminated the dark corners that lovers so often seek out. Panic set in as black smoke filled the room. People ran to the windows but burglar bars stopped any escape. The smell of flesh hung in the air. Close your eyes and imagine the final moments. Picture those clawing their way through the bars on the windows, gulping at the fresh air only to be charred that way, their remains melted in the window frame. Imagine the fear in a place where members of the LGBT community went to feel safe because there was no safety to love the way they loved on the open city streets. When the smoke cleared, 32 people were dead. It was the deadliest attack on the LGBT community in the United States at that time. The mainstream media reacted in an all too familiar way, going so far as to joke about what you buried a gay man in…a fruit jar.

June 24, 1973.
What is the proper way to begin a tragedy?
It was the deadliest attack on the LGBT community in the history of the United States until June 12, 2016. Maybe bad things happen in June. Except gay Pride happens in June. Hundreds of people gathered in the Pulse night club in  Orlando, Florida for music, dancing, and laughter. One man with an assault rifle and hate in his heart changed all of that. It also changed the history of the LGBT community. 32 dead seemed horrific enough. Now it is 49.

June 12, 2016.
How does one begin a tragedy?
A hot, humid night in Orlando. So many lives now gone. The illusion of safety shattered. Now every time someone steals a kiss or tentatively reaches out to hold someone’s hand, the ghost of Orlando rises. We remember. We remember everyone. All those lost in the Upstairs Lounge fire. We remember. All those lost in the Pulse night club massacre. We remember.

We remember and we pray that the violence will stop.

-Sandy
Crescent City Historic Tours